LPWAで困ること

世の中は、IoTの話でもちきり、と言うと言い過ぎだが、少なくとも私の周辺のIT業界では「もうこれしかない」というようなことが言われている。人工知能もこれに絡め、大量のデータ処理はビッグデータで、サーバーはクラウドで、というような「こういうものがあります」ということで、業界は口を空に向かって開けているのだが、なーんにも美味しいものは降ってくる様子がない。IoTは工場の自動化に良い、と言うが、工場ではとっくの昔に自動化は終わっているし、最近は独自にネットワーク化も終わっている。

だいたい、工場の設備を動かすPLC(Programmable Logic Controller – これ自身は三菱の商標らしい)という、リレーの動作をコンピュータで置き換えた装置は既に25年以上前から多く工場の現場で使われてきている。米国ではRockwell社がその雄だが、このRockwell社のネットワーク機器はCiscoのOEMである。新しく「Industory4.0」などとキーワードをいじくったところで、入り込む余地はほとんどない。今やるべきことはこれらのPLC機器のネットワーク化の向こうにある、経営管理まで含めた工場の自動化システムであって、それ以外のお話は大きくなりにくい。今必要なのはこういったネットワークを経営管理、事務管理のネットワークに接続するための、PLC機器のインターフェイスができるか?とか、各社あるPLC機器を混ぜて使ったときのインターフェイスがあるかどうか?というところだ。

東証一部上場の多くの日本をルーツとする製造業各社、韓国、中国、台湾などのグローバル展開をしている製造業者は、既に世界ネットワークを自前で構築していて、それとのインターフェイスをどうするか?ということが大きな(期待していたより小さな)IT業界の仕事になる予定だ、という程度のことである。

キーワードをこねくり回すのは結構だが、ちゃんとお金を産むビジネスになるかどうか?そこが大切なことなのだ。

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で、最近、このIoTにくっつくキーワードとして「LPWA(Low Power Wide Area)」と呼ばれる無線でのデータ通信規格が浮上して来ている。これは米国のLoRa Allianceなどがその規格団体として取りざたされることが多いが、規格そのものは2013年に世界的に合意されたもので、取り立てて新しいということはなく、LoRaに準拠しないLPWAモジュールで、日本の総務省の技適が取れているモジュールは、既に多く日本の各社が作って標準部品として売っている。サンプル価格でいずれも数千円程度のものだから、大量に買うとかなり安い。秋葉原でもいくつかの販売店に行けば売っている。実際、実験をした方もこの半年で増えてきた。実際に実験してみると、通信速度は1kbpsくらい。で、距離は数kmは届く。1kbpsは遅い、とは思うが、その昔、音響カプラでデータ通信したときは300bpsである。その三倍と思えば、よくここまで来たなぁ、というのがオジサンの感慨ではある。

通信のプロトコルとしてTCP/IPは使えないから、そのデータ通信のためのデータをそのままインターネットに流すことはできないから、プロトコル変換をすると同時にアプリケーションでデータを収集したりするプログラムと、それを動かす「ゲートウエイ」になる「コンピュータ」が別途必要になる。このコンピュータは最近流行りのraspberry-piなどのサンプル価格数千円のコンピュータで十分である。明日には、このRaspberry-Piの廉価バージョンである「Raspberry Pi Zero」が発売されるので、これなら数百円、ということになる。時代はどんどん変わっていくが、LPWAの認知は多くのIoTのラスト1マイル用の通信として、安価で手軽であるがゆえに、普及していくんじゃないかと言われている。2017年2月には、日本のMVNOの業者であるSORACOMがLPWAを使ったLoRa-WANのためのGateway機器を作って、クラウドのシステムも売る、ということで、話題になった。

しばらくはこのLPWAのことで、業界は持ち切りだろう。まぁ、ぼくらはいろいろなシチュエーションでの実験も既にしているし、電波の特性もわかっている。結局、器はいくらでもあるのだが、「なにをしたら儲かるか」がない。それがIoTの現状である。

 


IoTで困ること

Linux-Foundationでのライナスの発言。ああだこうだ言ってないで、手を動かせ、技術を手に入れろ!ってことなんだな。ハイテクをお金にすることだけ考えていて、技術やその背景にある文化についての興味はない、という人が、結局は多いのだ。それが世間というものだしね。だから、ITの技術について訳知りに話す人はいくらでもいても、実際に動かせる人間は非常に少ない。

これは昔からそうなんだが、それにしても、私達がIoTのハシリみたいなことをやっていた時期に比べれば、それをやっている人は今は多いだろう、とも思う。しかし、社会のニーズに完全に応えられるだけの人数はやはり足りないのはしょうがないんだろうね。

IoTで困ることは、そういう「困った人たち」に会って話をするときに、こちらのコストについてはまるで語られないことなんだね。最小のコストで情報と利益は手に入れたい、という人たちだから、ぼくらのように「実際に作る人」のことはほとんど考えない「サイコパス」っぽい人が多いんですよね。お金が潤沢に回っていた時代には、それでもなんとかなっていた。でも、今は違うから、いろいろやり方を変えていかなければならないんだね。

「IoTで困ったこと」ってのはいっぱいあるんだが、一番困るのは、コストも考えずに、「あれもできる、これもできる」って言う人なんだな。